Dictionnaire médical

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Hétérocyte
Histologie cytologie, médecine biologique N. m. * hétéro : du grec heteros {hétéro-}, autre ; c’est le contraire de homo- ; * cyte : du grec kutos {cyto-, -cyte, -cytie}, cellule. Autrefois appelées hétérocystes (du grec kustis {-cyste, cyst(o), -cistie}, vessie), Ces cellules sont des cyanobactéries (ou cyanophytes, ou algues bleues) spécifiques des Nostocales et des Stigonématales. Les cyanobactéries sont supposées être les premiers êtres vivants photosynthétiques dégageant du dioxygène étant apparus sur Terre. Un exemple actuel de ce groupe est représenté par le genre Nostoc, dont les colonies appelées "crachats de lune" sont bien visibles sur les vieilles pierres après une pluie. Entre chaque période humide, la colonie – ou "thalle" – survit à l'état déshydraté. L'individu Nostoc est un filament cellulaire comportant deux types de cellules : des cellules photosynthétiques banales et des cellules à paroi plus épaisse, d'aspect différent, les hétérocystes. Leur fonction est de fixer l'azote atmosphérique chez des organismes aérobies. A l'intérieur de ces hétérocytes, un environnement anaérobie permet le fonctionnement d'une enzyme nitrogénase sensible à l'oxygène. C'est pourquoi les hétérocytes sont entourés d'une épaisse enveloppe et ont, de ce fait, très peu de liens physiologiques avec les autres cellules de la colonie. Dans certains cas, l'hétérocyste d'une colonie de cyanobactéries peut aussi faire rentrer l'hydrogène destiné aux autres cellules de la colonie. Cette capacité de spécialisation des hétérocytes fut une étape décisive dans le développement d'organismes plus complexes.

© Georges Dolisi


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